Etanol ¿solución ambiental o desastre?

Entre las ventajas del uso de este tipo de combustible suelen citarse las medioambientales, pero en un momento donde la preocupación por el cambio climático obliga a Estados Unidos a improvisar alguna respuesta, y, en casos como el de Estados Unidos, los biocombustibles aparecen como una fuente de energía segura para reducir la dependencia del petróleo de Medio Oriente y Venezuela, que tanto condiciona su política exterior. ¿Cuáles son los pro y los contras de este combustible que ahora aparece tan novedoso?

Para los Movimientos sociales de Brasil, Bolivia, Costa Rica, Colombia, Guatemala y República Dominicana, “la expansión de la producción de biocombustibles agrava la situación de hambre en el mundo. No podemos mantener los tanques llenos y las barrigas vacía” tras un seminario realizado en Sao Paulo por la internacional Via Campesina. Hambre que ya lo sufren los desposeídos de México, con el alza de la tortilla de maíz.

¿Qué es?

El etanol es un alcohol líquido compuesto de carbono, hidrógeno y oxígeno que resulta de la fermentación de azúcar o de almidón convertido en azúcar, extraídos ambos de la biomasa.

También puede producirse a partir de la celulosa contenida principalmente en los desechos agrícolas, urbanos o forestales. El etanol es un alcohol con características de alto octano, pero bajo cetano. Un motor de ignición a compresión que funciona con etanol requiere de inyectores especiales y realzadores de ignición para hacer que el etanol se queme. El etanol también se presta para ser mezclado con gasolina para su uso en motores de ignición por chispa.

Es producido por la fermentación de plantas de azúcar, en los EE.UU. típicamente de maíz y otros productos de grano, en Latinoamérica principalmente de caña de azúcar.
Para su uso comercial e industrial, siempre es desnaturalizado (es decir, se le adicionan pequeñas cantidades de substancias nocivas) para evitar su mal uso como bebida alcohólica.

Brasil: «Nos interesa formar un mercado mundial del etanol”

El canciller brasileño, Celso Amorim, reconoció esta semana que el etanol y los biocombustibles en general serán un tema «muy importante» en la reunión que Bush y Lula mantendrán el viernes 9 en Sao Paulo. «Nos interesa formar un mercado mundial del etanol», afirmó el canciller.

La realidad del proyecto radica en que Brasil produce anualmente 18.000 millones de litros de etanol, de los cuales, 3.500 millones son exportados. De esos, 2.500 millones van a Estados Unidos.

Los dos mayores productores de etanol en el mundo Estados Unidos y Brasil anunciaron la creación de un foro internacional para ayudar a la transformación de los biocombustibles en un producto primario de intercambio global.

La decisión se tomó unos días antes de la fecha en que los dos países podrían firmar un acuerdo separado para promover esa industria en el Hemisferio Occidental.

El Foro Internacional de Biocombustibles se realizaría cada año para esbozar estándares mundiales en la producción, hallar formas de abrir los mercados y alentar la inversión en países con posibilidades de desarrollar la industria, informaron funcionarios
el viernes.

El foro incluye también a China, India, Sudáfrica y la Comisión Europea, en un esfuerzo por involucrar a los mayores productores y consumidores potenciales del mundo. “Si trabajamos juntos podremos identificar formas de ayudar a que los países con potencial agrícola se conviertan en grandes proveedores de energía», dijo Thomas A. Shannon, subsecretario de Estado para Asuntos del Hemisferio Occidental. «Pensamos que éste es un gran paso en el desarrollo de una nueva comprensión internacional de la energía».

El anuncio surgió una semana antes de que el presidente George W. Bush viaje a Brasil para sostener una serie de conversaciones, en las que los biocombustibles renovables encabezarían la agenda. Bush y el presidente brasileño Luiz Inacio Lula da Silva firmarían un acuerdo por separado respecto del foro, para compartir investigaciones científicas y tecnológicas dirigidas a una industria que ha prosperado en ambos países.

“El biocombustible no puede ser promovido por un solo país»,dijo Lula el jueves a la prensa de su país. “Este es un asunto global».

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